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予言の書「ガリヴァー旅行記」長寿社会の幻想と現実

今週、アイルランド政府は英国がこの10月末にEUとの合意がないままEU離脱を進める可能性が高いとして、新たな具体策を盛り込んだ緊急対策計画の更新版を発表した。英国にとってはアイルランド問題がEU離脱関連で一番悩ましい問題だろう。

アイルランドと聞いて僕が最初に思い浮かべるのは童話でもお馴染み「ガリヴァー旅行記」とその作者、ジョナサン・スウィフトだ。

「ガリヴァー旅行記」とジョナサン・スウィフト

「ガリヴァー旅行記」の原題は「Travels into Several Remote Nations of the World, in Four Parts. By Lemuel Gulliver, First a Surgeon, and then a Captain of Several Ships」。日本語の正式名称は「船医から始まり後に複数の船の船長となったレミュエル・ガリヴァーによる、世界の諸僻地への旅行記四篇」とされている。この「船医」、原題には「surgeon」とある。これを知った当初、既に外科医の卵だった僕はこの作品に対して改めて興味が沸くとともに、なぜ「外科医」と訳さなかったのだろうと不思議に思った。実は船医の場合は専門分野にかかわらず「surgeon」と呼ぶということは後に知った。米海軍などでは今でもその慣習が残っているようだ。

この本は僕の頭の中の書棚でいわゆる愛読書とも異なる不思議なポジションを占めている。その理由の一つはジョナサン・スウィフト自身の人生だ。単に「アイルランドの風刺作家」と称されることが多いスウィフトだが、実はアイルランド国教会の司祭でもあった。1667年にアイルランドのダブリンに生まれたスウィフトは、30代と40代の大半はダブリンと英国ロンドンを拠点として、両国の教会のみならず政界までを股にかけて活動した。その後、英国政界での挫折を経て、故郷アイルランドで作家活動に励んだとされている。当時のアイルランドは英国の不公平な経済政策により極度の貧困にあえいでおり、スウィフトは英国の政治、宗教、文化に深く関わった経験を有するアイルランド愛国者として、英国製品のボイコット運動などさまざまな反英活動に関わった。

そのスウィフトが「ガリヴァー旅行記」を出版したのが1726年、59歳の時。アメリカのある研究機関の文献には英国の平均寿命が「1820年までに『劇的に』伸びた」とあるのだが、それでも僅か41年の平均寿命だったという。そんな時代にスウィフトは1745年、78歳になる直前まで生きた。当時としては驚異的な長寿人生だったのではないだろうか。

健康長寿 vs. 不老不死?
健康長寿 vs. 不老不死?

この「ガリヴァー旅行記」は小人の国や巨人の国など、子供向けの冒険おとぎ話のように記憶している人も多いが実は数々の痛烈な社会風刺から成る物語だ。その多くが当時の英国社会や政治・制度に向けられたもので、英国で挫折したスウィフトが母国アイルランドで再起を図る中で生まれた作品だった。

全四篇から成るこの物語の第三篇でガリヴァーは幾つかの国を訪れるのだが、その中の一つ、ラグナグ王国では「ストラルドブラグ」と呼ばれる不死身の人間たちが登場する。不老不死ではなく「有老不死」だ。

この記事の監修・執筆医師

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